เก็บตก เอ็นเอฟแอล ลอนดอน: เมื่อ “คนชนคน” รุกตลาดอังกฤษ แล้วฮิตเสียด้วย

8 October 2019
201 VIEWS

เอ็นเอฟแอล อินเตอร์เนชันแนล ซีรีย์ เกมแรก ที่กรุงลอนดอน จบไปเมื่อวันอาทิตย์ที่ผ่านมา ด้วยชัยชนะของ โอ๊คแลนด์ เรดเดอร์ส เหนือ ชิคาโก แบร์ส 24-21 แบบพลิกโผเล็ก ๆ แต่ผลการแข่งขัน ไม่ใช่เรื่องที่เราอยากเล่าให้ฟังในเรื่องราวนี้…

กีฬาอเมริกันฟุตบอล กำลังได้รับความนิยมเพิ่มขึ้นเรื่อย ๆ ที่ประเทศอังกฤษ แน่นอนว่า มันไม่มีทางที่จะได้รับความนิยมได้มากเท่ากีฬาอย่างฟุตบอล แต่ถึงอย่างนั้นมันก็มีอิทธิพลในฐานะกีฬาเบอร์รอง และเป็นกีฬาทางเลือกของคนเมืองผู้ดี

ความนิยมดังกล่าวขยายตัวอย่างรวดเร็ว เพราะนับตั้งแต่ปี 2007 ที่ เอ็นเอฟแอล นำเกมฤดูกาลปกติ มาแข่งขันที่ลอนดอน เป็นปีแรก ฐานแฟนคลับในสหราชอาณาจักรก็เพิ่มมากขึ้นเรื่อย ชนิดที่ว่า ถ้ามีเกมมาเล่นในเวมบลีย์ทีไร ตั๋วขายออกหมดทุกปี จนลีก “คนชนคน” ต้องยอมเพิ่มจำนวนเกมในลอนดอน เป็น 2 เกมต่อปี ในปี 2013 และเป็น 3 เกมต่อปี ในปี 2014 จนกระทั้งปี 2017 ก็เพิ่มเป็น 4 เกม แบบที่เป็นอยู่ในปัจจุบัน

ความนิยม อเมริกันฟุตบอล ของคนอังกฤษ ไม่ใช่เรื่องเล่น ๆ เพราะถึงกับมีรายการทีวีโชว์ วิเคราะห์เกม NFL กันอย่างจริงจัง ทั้งทางช่อง สกาย สปอร์ตส์ เจ้าของลิขสิทธิ์การถ่ายทอดเกม และ ช่องอื่น ๆ 

ความนิยมดังกล่าว ตอกย้ำผ่านยอดขายตั๋วที่หมดเกลี้ยงทุกปี และ ยอดขายของที่ระลึกรวมไปถึงเจอร์ซีย์ที่ฟันกำไรมโหฬาร เนื่องจากขายดีเป็นเทน้ำเทท่า ล่าสุดในเกมแรกที่ ท็อตแนม ฮอตสเปอร์ สเตเดี้ยม เมื่อสุดสัปดาห์ที่ผ่านมา ก็มีข่าวว่า เสื้อแข่งของ แพทริก มาโฮมส์ ขวัญใจคนใหม่ของวงการ ก็ขายหมดเกลี้ยง ทุกสี ทุกไซต์ กันเลยทีเดียว…ฮิตกันขนาดนั้น

ท็อตแนม ฮอตสเปอร์ มองเห็นโอกาสจากการขยายตัวของแฟน ๆ เอ็นเอฟแอล มาตั้งแต่ ปี 2015 เมื่อพวกเขาคิดจะสร้างสนาม ท็อตแนม ฮอตสเปอร์ สเตเดี้ยม พวกเขามั่นใจ และยอมลงทุนสร้างสนามแข่งของตัวเอง ให้แปลงสภาพเป็นสนามแข่ง อเมริกันฟุตบอล โดยเฉพาะได้ เพียงแค่ใช้กลไกอัตโนมัติเปลี่ยนพื้นผิว และ ปูพื้นหญ้าเทียมเพิ่มอีกเล็กน้อยเท่านั้น โดยตามสเป็คสนาม บอกว่าใช้เวลาเพียง 25 นาที (แต่ในความเป็นจริงนานกว่านั้น)

สเปอร์ส คิดและทำโปรเจ็คนี้ เพื่อไปดีลกับ เอ็นเอฟแอล เอาเกมมาลงเล่นที่สนามแห่งนี้ปีละ 2 เกม เป็นเวลา 10 ปีเต็ม โดยสัญญาฉบับนี้เริ่มมีผลบังคับใช้ตั้งแต่ปี 2018 แต่อย่างที่รู้กันว่า ปีก่อนสนามเสร็จล่าช้ากว่ากำหนด ทำให้ เอ็นเอฟแอล เพิ่งได้มาเล่นในสนามแห่งนี้ครั้งแรก เมื่อวันอาทิตย์ที่ผ่านมา

นอกจากเล่นที่ ท็อตแนม ฮอตสเปอร์ สเตเดี้ยม ปีละ 2 ครั้งแล้ว ยังมีเกมไปลงเล่นที่ เวมบลีย์ อีกปีละ 2 เกม รวม 4 เกม และแน่นอน ว่าได้รับความนิยมอย่างล้นหลามจนตั๋วมือ 1 ขายเต็มทุกสนามเป็นที่เรียบร้อยแล้ว เหลือแต่ตั๋วรีเซล ที่ขายอย่างเป็นทางการ เท่านั้น

กระแส เอ็นเอฟแอล ในอังกฤษตอนนี้ ทำให้ ซาฮิด ข่าน เจ้าของทีม แจ็คสันวิลล์ จากัวร์ส และ ฟูแลม คิดกาลใหญ่ขนาดอยากย้ายทีมจากเมือง แจ็คสันวิลล์ ในมลรัฐฟลอริดา มาอยู่ที่ลอนดอนกันเลยทีเดียว แต่ก็ไม่น่าใช่เรื่องง่ายที่จะทำให้ที่ประชุม เอ็นเอฟแอล (ซึ่งประกอบด้วยเจ้าของทีมทั้ง 32 ทีม) ยอมเห็นด้วยในเรื่องนี้ แต่อย่างน้อย ความคิดของข่านก็ตอกย้ำว่า เอ็นเอฟแอล เป็นที่นิยมในอังกฤษมากขนาดไหน

ฤดูกาลนี้ ยังเหลือเกม เอ็นเอฟแอล ในลอนดอน อีก 3 นัด ได้แก่เกมสัปดาห์นี้ (13 ตุลาคม) แคโรไลนา แพนเธอร์ส พบ แทมปา เบย์ บัคคาเนียร์ส ที่ ท็อตแนม ฮอตสเปอร์ สเตเดี้ยม และ อีกสองเกมที่ เวมบลีย์ ได้แก่ ซินซินนาติ เบงกอลส์ พบ ลอส แองเจลิส แรมส์ วันที่ 27 ตุลาคม และ ฮิวสตัน เท็กแซนส์ พบ แจ็คสันวิลล์ จากัวร์ส วันที่ 3 พฤศจิกายนนี้ เป็นเกมสุดท้าย

ถ้าลองขายตัวหมดทั้งทีมี 4 เกม แบบเกือบทุกอาทิตย์ ไม่เรียกว่า “ฮิต” ก็ไม่รู้จะเรียกว่ายังไงแล้ว…